Premio Nobel de Medicina 2020 a los descubridores del virus de la Hepatitis C

El Instituto Karolinska, de Estocolmo, reconoció el trabajo de los estadounidenses Harvey J. Alter,  Charles M. Rice y el británico Michael Houghton; los virólogos que descubrieron el virus de la Hepatitis C. Les otorgaron el Premio Nobel de Medicina 2020 por ayudar a salvar “millones de vidas”.

El Premio Nobel de Medicina 2020 consta de 10 millones de coronas suecas. Desde 1901, 222 investigadores han sido reconocidos con el Nobel de Medicina, entre ellos, el 95% son hombres.

Los descubridores del virus de la hepatitis C fueron premiados con el Premio Nobel de Medicina 2020
Los descubridores del virus de la hepatitis C fueron premiados con el Premio Nobel de Medicina 2020

Antes del descubrimiento de los médicos estadounidenses y británico, se conocían los virus de la hepatitis A y B, pero la mayoría de los casos transmitidos por la sangre permanecían sin explicación, según destacó el jurado. “El descubrimiento del virus de la hepatitis C reveló la causa de los casos de hepatitis crónica restantes e hizo posible analizar la sangre y desarrollar nuevos medicamentos que han salvado millones de vidas”, han proclamado los científicos del Instituto Karolinska.

El virólogo Harvey J. Alter y sus colegas de los Institutos Nacionales de Estados Unidos descubrieron en la década de 1960 que, a pesar de los análisis de sangre para descartar  muestras infectadas por los virus de la hepatitis A y B, había pacientes que seguían teniendo inflamación del hígado sin recibir ninguna transfusión de sangre. Fue como empezaron a sospechar que había un virus desconocido que no correspondía a los tipos de hepatitis anteriores.  

Después, el virólogo británico Michael Houghton aisló la secuencia genética del virus en la sangre de un chimpancé infectado en unos laboratorios. El virus era parecido a los del dengue y zika.

Lo bautizaron como virus de la hepatitis C. Así, Charles M. Rice completó la investigación en la Universidad Washington en San Luis, al aportar la prueba definitiva de que el virus provocaba hepatitis.

De acuerdo con datos de la Organización Mundial de la Salud (OMS), en 2016 murieron alrededor de 400 mil personas por el virus de la hepatitis C, en España. Para este virus las vías de contagio más comunes son las inyecciones con agujas contaminadas.

Algunos de los fármacos antivirales pueden curar el 95% de los casos pero su precio es muy elevado en ciertos países. Un tratamiento de la hepatitis C llegó a costar unos 50 mil euros por paciente en España en 2014, aunque su precio ahora es de 7  mil euros gracias a las negociaciones de autoridades sanitarias.

Las versiones genéricas se pueden comprar fuera de Europa en 75 euros, según la organización Médicos Sin Fronteras. “Esperemos que la concentración de esfuerzos en torno a la Covid 19 no nos distraiga ni nos retrase en este objetivo. La historia de la hepatitis C es una historia de éxito que, en este año de pandemia, debe ayudarnos a recordar que la apuesta por la ciencia y la investigación es el mejor camino posible para atajar los problemas de salud pública”, dijo el doctor Javier García-Samaniego, jefe de la Sección de Hepatología del Hospital madrileño La Paz, para el diario El País.  

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Cristina Hernández

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